Occult 70s: is Stevie Nicks a witch?

A look through the spyphole of the Occult in the world of 70s Rock

If you don’t know who Stephanie Lynn Nicks is, and look her up. But above all, hurry and collect the entire Fleetwood Mac’s discography. Passionate as woman and as a singer, Stevie Nicks was one of the threevoices in the group who irradiated the rock scene of the seventies with hidden lights.

Stevie Nicks by Richard Armas, 1978.

She was born underthe sign of Gemini (in Phoenix, Arizona, on May 26, 1948) and the vibes that her figure emanates at meresight are simply… magical: from her style to the themes she addresses in her discography, there is love, death, enchantment, darkness and voodoo in her.
It all started when Fleetwood Mac, the band she was in at the time, released a song called Rhiannon in 1976. Keep that in mind. The song’s lyrics are unequivocally evocative, it’s obvious that the song has something to do with the mystical arts, at the very least for the themes that it chooses. Cats, women who can fly, being wrapped in darkness: among the lyrics stepped in suffering and introspection, many symbols closely related to witchcraft emerged.

Stevie Nicks by Paul Cox, 1989

When she was asked about the inspiration behind the song, Stevie Nicks quoted the book Triad: A Novel of the Supernatural by US writer Mary Leader, claiming to have found it by accident: “It was just a stupid little paperback that I found somewhere in someone’s house, lying on the sofa. It was called Triad and it was all about this girl who gets possessed by a spirit named Rhiannon. I read the book, but I was so obsessed with that name that I thought, ‘I have to write something about this.’ So I sat down at the piano and started singing this song about a woman who was all into these birds and magic.”

The book referenced a medieval Welsh character named Rhiannon. This character inspired Nicks to write what is now regarded as one of the most memorable tracks in the Fleetwood Mac catalogue. That reading was therefore hypnotic for the girl and there’s no doubt that the author influenced her poetics. Stevie Nicks comes from the Country music scene, which is a musical genre that was very popular at the time (many Rock musicians and singers actually have the same background) and she is so passionate about music mainly because her grandfather practiced it for passion.

PH: Richard E. Aron, getty-images.

But let’s get back to the subject: Rihannon. It is certainly the song that consecrated her in the collective imagination as the Witch of Rock. Rhiannon, also known as the Great Queen and White Witch, is an inspirational character from Celtic mythology, who possesses profound magic powers; she can manifest her wishes and dreams for the good of herself and others. In the book that collects medieval Tales of Wales, better known as the Mabinogion, Rhiannon is the daughter of Hefeydd Hen. She also is wife of Pwyll and, after his death, of Manawydan. The deity is depicted as a horse goddess, and she is in many aspects similar to the Gallic divinity Epona and the Irish goddess Macha. The horse is famous for being one of the Celts’ totem animals. It represents a faithful guide during the research of the afterlife. Rhiannon is also considered the Goddess of the Sacred Land, as well as a messenger between the two worlds: the earthly world and the underworld.

Although the singer has always been rather mysterious about it, moving away from these narratives with rather sibylline declarations, among her fans the feeling that she had drown towards the occult has always been very strong.

PH: Herbert Worthington

During the concerts, Nicks used to introduce Rhiannon by saying: “This is a song about a witch” and then she started dancing like a nymph while the notes of her songs were playing.
Details like these would make her first stage performances like a sort of supernatural experience, both for critics and fans. The singer, anyway, has always kept this shround around her. Whether she wants to appropriate it or not, she probably did it just to maintain the mystery and seminate doubt. Rock critics of the time had often written of her as a witch, of seeing her speaking what seemed archaic language and apparently going into a trance during the concerts. The singer also seemed to choose the dates with particular care: during these shows, a huge yellow moon appeared in the background.

Another disturbing detail is the artist’s resemblance to an invented character, written in the masterpiece of Russian literature “The Master and Margarita” by Mikhail Bulgakov. The witch featured in the 1917 novel, Hella (or Gella) is a very beautiful and fascinating woman. Her hair is red, her eyes are green. She loves to walk around naked, emphasizing the natural elegance of her body and sinuosity. The only thing that disfigures her beauty is a terrible scar on her neck. Beyond that, during the reading of the book, Gella appears few times and says little: some situations and facts are peculiar to her, they all are evocative andnot talkative. We only know that this beautiful red-haired succubus is part of Woland’s entourage. She has the abilities of a vampire and she almost always appears naked. She also has healing powers: she rubs Woland’s injured knee with ointment and helps Margarita prepare for Satan’s ball.

While Gella is a servant and is loyal to Woland, Stevie Nicks has instead always been an independent, promiscuous, rebellious woman. In this things she differs greatly from the witch of the Russian novel, but it is still very interesting to note how this fictitious character has many things in common with the singer. Finally, we recall her mention and appearance in the famous TV series American Horror Story. She plays a role in the season dedicated to witchcraft (AHS: Coven). In this appearance, the artist emphasized even more the common suspicion of her connection with the occult. Unfortunately she then denied any possible connection of the same to witchcraft.

PH: Ian Dickson, Getty-images

But would a witch ever say publicly that she is what she is, in a secularized society like ours? It’s also important to say that in the 1970s attention to everything around the Occult was pervasive.

Everyone knew that Jimmy Page was an admirer of Alester Crowley, the famous occultist. In the early 1970s Page owned a personal library in which he collected occult books. His passion became a Publishing House: The Equinox Booksellers and Publishers, located on Holland Street in Kensington, London. He published texts by Crowley, including The Goetia. Unfortunately, he had to close it. Page’s symbol bears a strong resemblance to a glyph found in the 16th century book “Ars Magica Arteficii” by J. Cardan. The word “Zoso” can be easly made out, but the two separate components of the runic signmean different things. The stylized “Z” is a reference to the astrological sign of Capricorn, which is Page’s sun sign. On the other hand, the “oso” lends itself to various interpretations: the two most common are that it stands for “666” or that it represents the alchemical symbol Mercury.

PH: Herbert Worthington

Page was already infatuated with the Peter Green and Mick Fleetwood Mac’ music project while he was a member of the YardBirs. It looks like he took inspiration from the Band’s single “Oh Well” as a source of starting point to complete “Black Dog” – at least according to what is written in “Page in Light and Shade: Conversations with Jimmy Page”. So, we see how one of the greatest occult enthusiasts in rock history became captivated by the voice of the hypnotic Stephanie, who went on to write numerous songs that sprang from her passion for the fantastical and the mystical. You can clearly see, on the cover of The Wild Heart, a medieval character, in front of a photo of Nicks dressed in a black ceremonial robe.

The Wild Heart cover, 1983

Society had now absorbed Stevie Nicks’ figure as that of a sorceress. A high school student in Huntsville, Alabama was prevented from singing “Landslide” as part of an undergraduate graduation program at a Presbyterian church. According to the student, “The minister said the leader of Fleetwood Mac is a witch and a Satan worshipper.
It was the same year, 1973 that Nicks then wrote two songs: “If You Ever Did Believe” and “Crystal”. The two singles were used in the soundtrack of the romantic comedy about witchcraft by Sandra Bullock and Nicole Kidman “Practical Magic”, as if to bring out the ambiguity on which the artist enjoyed showing.

So, it seems that Stevie Nicks never wanted to give us the satisfaction of admitting voluntarily, of course, whether or not she practiced the art of Magic. But it is also true that never it has been a good thing in history of humankind, if a witch to show herself as such.

We too will therefore be left with a winding doubt, whose ambiguity will lull us into the most twilight fantasies of our imagination. All of this, stimulated by art and music exactly like such characters as Bulgakov, Page and Nicks wanted.

Stevie Nicks è una strega?

Uno Sguardo nello spioncino dell’Occulto nel mondo del Rock anni Settanta

Se non sapete chi sia Stephanie Lynn Nicks, correte subito ad informarvi. Ma soprattutto, correte a recuperare tutta la discografia dei Fleetwood Mac. Cantante appassionata e passionale, Stevie Nicks è stata una delle tre voci del gruppo che hanno irradiato di luci occulte il panorama rock degli anni Settanta. Nata sotto il segno dei Gemelli, (a Phoenix, in Arizona, il 26 maggio 1948) la sua figura emana vibrazioni magiche: amore, morte, incanto, oscurità e voodoo.

Tutto iniziò quando i Fleetwood Mac, la band di cui era parte all’epoca, pubblicarono una canzone chiamata Rhiannon nel 1976. Tenetela a mente. I testi della canzone sono di un evocativo inequivocabile, è ovvio che la canzone abbia qualcosa a che fare con le arti mistiche, almeno solo per i temi che sceglie: gatti, donne che riescono a volare, venir avvolti nell’oscurità. Tra le lyrics intrise di sofferenza e introspezione emergevano molti simboli strettamente correlati alla stregoneria.

Alla domanda sull’ispirazione dietro la canzone, Stevie Nicks citò il libro “Triad: A Novel of the Supernatural” della scrittrice Statunitense Mary Leader, sostenendo di averlo trovato per caso:

“Era solo uno stupido piccolo tascabile che ho trovato da qualche parte a casa di qualcuno, sdraiato sul divano. Si chiamava Triad e parlava di questa ragazza che viene posseduta da uno spirito di nome Rhiannon. Ho letto il libro, ma ero così presa da quel nome che ho pensato: ‘Devo scrivere qualcosa su questo’ Così mi sono seduto al pianoforte e ho iniziato questa canzone su una donna che era tutta coinvolta con questi uccelli e magia.”

Il libro faceva riferimento a un personaggio gallese medievale di nome Rhiannon, che ha ispirato Nicks a scrivere quella che ora è considerata una delle tracce più memorabili del catalogo Fleetwood Mac. Quella lettura fu quindi come ipnotica per la ragazza e non ci sono dubbi che abbia influenzato la sua poetica.

Viene dal panorama musicale Country, genere musicale che era molto in voga all’epoca (molti musicisti e cantanti Rock infatti hanno lo stesso background) e si appassiona alla musica principalmente perché suo nonno la praticava per passione.

Ma veniamo a Rihannon, certamente la canzone che l’ha consacrata nell’immaginario collettivo come la Strega del Rock. Rhiannon, conosciuta anche come Grande Regina e Strega Bianca, è un personaggio ispiratore della mitologia celtica, che possiede una magia profonda e può manifestare i suoi desideri e sogni per il bene di sé stessa e degli altri. Nel testo che raccoglie storie medievali del Galles, meglio conosciuto come Mabinogion, Rhiannon è la figlia di Hefeydd Hen, moglie di Pwyll e dopo la sua morte di Manawydan. La divinità è raffigurata come una dea cavallo, per molti versi simile alla gallica Epona e alla dea irlandese Macha. Il cavallo era uno degli animali totem dei Celti, fedele guida per raggiungere l’Aldilà. Rhiannon è anche considerata la Dea della Terra Sacra, nonché messaggera tra i due mondi: il mondo terreno e il mondo ultraterreno.

Nonostante la cantante sia sempre stata piuttosto misteriosa al riguardo, allontanandosi da queste narrazioni con delle dichiarazioni piuttosto sibilline, tra i suoi fan la sensazione che avesse in sé spinte verso l’occulto è sempre stata molto forte. Anche perché durante i concerti, Nicks introduceva “Rhiannon” dicendo: “Questa è una canzone su una strega” ballando poi come una ninfa sulle note delle sue canzoni. Dettagli come questi renderebbero le sue prime esibizioni sul palco un’esperienza, a detta di critici e fan, sovrannaturale. La cantante ha sempre mantenuto attorno a sé questo alone, che voglia o meno appropriarsene, probabilmente per mantenere il mistero che lascia dietri di sé il dubbio.

I critici rock dell’epoca spesso descrivevano di averla vista parlare in un linguaggio dal suono arcaico e apparentemente andare in trance ai concerti. La cantante sembrava inoltre scegliere le date con particolare attenzione: durante questi spettacoli, un’enorme luna gialla appariva come sfondo.

Un altro dettaglio inquietante è la somiglianza dell’artista con un personaggio d’invenzione, narrato ne “Il Maestro e Margherita”, capolavoro Russo dalla penna di Michail Bulgakov.
La strega presente nel romanzo del 1917, Hella o Gella è una donna molto bella. I suoi capelli sono rossi, i suoi occhi sono verdi. Ama andare in giro nuda, enfatizzando la naturale eleganza del corpo e della scioltezza. Rovina solo la bellezza di una terribile cicatrice sul collo. Oltre ciò, nel libro, Gella appare e dice poco: casi e fatti sono peculiari a lei, evocativi e non loquaci. Sappiamo che la bellissima succube dai capelli rossi e fa parte dell’entourage di Woland. Ha le capacità di un vampiro e appare quasi sempre nuda. Ha poteri curativi: strofina il ginocchio ferito di Woland con un unguento e aiuta Margarita a prepararsi per il ballo di Satana.

Per quando Gella sia una succube e fedele di Woland, Stevie Nicks è invece sempre stata una donna indipendente, promisqua, ribelle: in questo si differenzia molto dalla strega del Romanzo Russo, ma è comunque molto interessante notare come questo personaggio fittizio abbia moltissimi caratteri in comune con la cantante.

Infine, ricordiamo la sua citazione e apparizione nella serie TV American Horror Story. Apparendo proprio nella stagione dedicata alla stregoneria (AHS: Coven) l’artista ha enfatizzato ancora di più il comune sospetto. Purtroppo però ha poi negato ogni possibile collegamento della stessa alla stregoneria.

Ma una strega direbbe mai pubblicamente di esserlo, in una società secolarizzata come la nostra? Va anche detto che negli anni Settanta l’attenzione verso l’Occulto era imperante.

Era noto a tutti che Jimmy Page fosse un ammiratore di Alester Crowley, il celebre occultista.
All’inizio degli anni ’70 Page possedeva una libreria personale in cui collezionava libri occulti. La sua passione divenne una Casa Editrice: The Equinox Booksellers and Publishers, situata in Holland Street a Kensington, a Londra. Pubblicò dei testi di Crowley, tra cui The Goetia, ma poi la chiuse. Il simbolo di Page ha una forte somiglianza con un glifo trovato nel libro del XVI secolo “Ars Magica Arteficii” di J. Cardan. Si legge la parola “Zoso”: i due componenti separati del segno runico indicano cose diverse. La “Z” stilizzata è un riferimento al segno zodiacale del Capricorno, che è il segno solare di Page. L’“oso” si presta a varie interpretazioni; i due più comuni sono che sta per “666” o che rappresenti il simbolo alchemico Mercurio.

Page, già da quanto era parte degli YardBirs, si è infatuato del gruppo di Peter Green e Mick Fleetwood. Pare che abbia preso ispirazione dal singolo della Band “Oh Well” come fonte di ispirazione completare “Black Dog”, secondo quanto scritto in “Page in Light and Shade: Conversazioni con Jimmy Page”.

Quindi vediamo come uno dei più grandi appassionati di occulto della storia del rock è rimasto affascinato dalla voce dell’ipnotica Stephanie, che ha continuato a scrivere numerose canzoni di successo che provenivano dalla sua passione per tutte le cose fantastiche e mistiche. La copertina di The Wild Heart presenta un carattere medievale davanti ad una foto di Nicks vestita con una veste nera da cerimonia. La società aveva ormai assorbito la sua figura come quella di una maga. Si racconta che ad uno studente delle superiori di Huntsville, in Alabama, è stato impedito di cantare “Landslide” come parte di un programma di diploma di maturità per laureandi in una chiesa presbiteriana. Secondo lo studente, “Il ministro ha detto che il leader dei Fleetwood Mac è una strega e un adoratore di Satana.

Era il stesso anno, il 1973 in cui Nicks ha poi scritto con due canzoni: “If You Ever Did Believe” e “Crystal”. I due singoli hanno fatto parte, quasi a voler far emergere l’ambiguità su cui l’artista si divertiva, nella colonna sonora della commedia romantica sulla stregoneria di Sandra Bullock e Nicole Kidman: Practical Magic.

Sembra quindi che Stevie Nicks non abbia mai voluto dare la soddisfazione di confessare di sua sponte, chiaramente, se pratichi o meno la Magia. Ma è anche vero che non è mai stato un bene, nella storia dell’uomo, che una strega si mostrasse come tale. Resteremo quindi anche noi con un serpeggiante dubbio, la cui ambiguità potrà cullarci nelle fantasie più crepuscolari della nostra immaginazione, stimolata dall’arte e dalla musica esattamente come volevano personaggi come Bulgakov, Page e soprattutto Stevie Nicks

Light and Shade: Conversations with Jimmy Page by Tolinski, Brad
The Making of Led Zeppelin’s IV Paperback – September 1, 1996 by Robert Godwin

Article & Translation by Mariapaola Pizzonia